Fabricants de dolços rivals seqüencien l’ADN del cacau

El 2010, investigadors finançats pel fabricant de llaminadures Mars van anunciar que havien, per primera vegada, seqüenciat completament l’ADN d’un arbre de cacau, que produeix l’ingredient principal en la xocolata.

Ara, un grup rival de científics, finançats en part pel fabricant de llaminadures Hershey, ha publicat la seva seqüència genètica de l’arbre del cacau a la revista Nature Genetics.

“Ja ho havíem fet abans però volíem passar per tot un procés de revisió per part d’altres investigadors abans d’emetre un comunicat de premsa”, diu Mark Guiltinan, expert en horticultura de la Universitat de l’Estat de Pennsilvània i un dels autors de l’estudi.

Ell i els seus col·legues han seqüenciat genèticament una varietat maia antiga de l’arbre de cacau que va ser domesticada fa uns 3.000 anys.

Els seus rivals van seqüenciar una varietat de l’arbre lleugerament diferent, i van publicar els resultats al setembre en una base de dades gratuïta i disponible per al públic.

Qui ha guanyat exactament les guerres genètiques de la xocolata està en debat, però tots dos grups han dit que volen que les seqüències ajudin els cultivadors a crear plantes de xocolata més resistents a les malalties.

“La majoria d’agricultors de cacau són petits agricultors, i molts són molt, molt pobres”, afirma Guiltinan. “Accelerar la criança de varietats de cacau resistents a les malalties els ajudarà a produir-ne més per la mateixa quantitat de treball”.

El cacau es cultiva arreu del món avui, a països africans, sud-americans, centreamericans i asiàtics.

Els investigadors també han trobat gens que influencien la producció de flavonoides, que es creu que ofereixen beneficis cardiovasculars. Han aïllat el gen que determina el punt de fusió de la xocolata, a més.

“El cacau té tan bon gust perquè es desfà a la boca en un punt concret, però hi pot haver un mercat per fer xocolata amb un punt de fusió més alt per països amb diferents climes”, diu Guiltinan.

Sindya N. Bhanoo per THE NEW YORK TIMES

Flors de cacau en un arbre. MARK GUILTINAN/PENN STATE via The New York Times