Actualitat

Nim: el primat que va néixer per ser experiment

dilluns, 8/08/2011

Ara que s’acaba d’estrenar la pel·lícula L’Origen del Planeta dels Simis, cal recordar que la realitat pot superar la ficció. I un molt bon documental, projecte Nim, sobre la vida d’un ximpanzé que des de que va néixer va formar part d’un experiment científic, és la millor mostra.

Quan en Nim acabava de néixer va ser seleccionat per a un experiment inusual. Va ser alletat per una dona, Stephanie Lafarge, que el va criar com un fill més, a casa seva, a Nova York. Durant cinc anys, va aprendre a parlar amb signes, a fer servir el lavabo, a fumar i altres hàbits humans. Fins que el van tornar al laboratori.

Aquests experiments s’emmarquen en una època de fascinació davant els primats. La Jane Goodall, per exemple, estava iniciant els seus estudis amb goril·les. I el matrimoni de psicòlegs Beatrix i Allen Gardener van iniciar un polèmic estudi sobre el llenguatge. Fins als anys 60, es pensava que la creació simbòlica del llenguatge era quelcom exclusivament humà. Ells van criar un ximpanzé que va aprendre més de 300 signes per comunicar-se amb ells.

Alguns lingüistes, com en Noam Chomsky, van ser molt crítics amb l’estudi. Peró en Herb Terrace, psicòleg de la Universitat de Columbia, va voler donar continuïtat a aquestes estudis amb el projecte Nim. De fet, el ximpanzé protagonista del documental es diu Nim Chimpsky, en “honor” a Noam Chomsky. Els resultats del projecte Nim no han estat tinguts en compte per altres científics que estudien el comportament dels primats per considerar que presentava errades metodològiques. El documental es va estrenar al Festival de Sundance, ha arribat ja a les pantalles britàniques però no a les nostres.

 

 

Fumar de bon matí incrementa el risc de càncer

dilluns, 8/08/2011

Fumar sempre incrementa el risc de patir molts tipus de malalties i tumors malignes, especialment el càncer de pulmó, que en més del 95% apareix en fumadors. Però també és cert que no tots els fumadors desenvolupen càncer. Els científics han detectat que hi ha una certa susceptibilitat genètica. Però és que a més, ara, sembla ser que n’hi ha altres factors que augmenten el risc. Els que s’aixequen i el primer que fan és fumar-se una cigarreta tenen un risc encara més gran de patir càncer que els que comencen a fumar més tard. Així ho indiquen dos nous estudis que publica la revista Cancer.

Segons dos estudis realitzats pel Penn State College of Medicine amb més de 4000 malalts de càncer, els que tasten la primera cigarreta quan encara no fa mitja hora que s’han despertat tenen gairebé dos cops més risc de patir un càncer. “Aquests fumadors tenen nivells més grans de nicotina i altres toxines del tabac al seu cos, i son més adictes que altres fumadors que poden esperar a fumar, segons Roger Muscat, investigador del projecte. Els científics creuen que els programes per a deixar de fumar s’haurien d’adreçar encara més especialment a aquest col·lectiu.

 

Un anticòs per a lluitar contra tots els tipus de grip A

dissabte, 30/07/2011

Un equip d’investigadors ha descobert un anticòs capaç de lluitar contra tots els subtipus de grip A. Actualment, el problema per a tractar la grip ocasionada per noves mutacions és que cada cop cal crear una vacuna nova i, per tant, reaccionar davant una possible epidèmia pot portar un cert temps. L’estudi es publica a Science i significa un primer pas per a aconseguir una vacuna global contra totes les variants del virus, indiquen els mateixos autors. Encara no l’han fet servir per a elaborar una vacuna, però serà el proper pas.

 

Els homínids van començar a caminar drets fa 4 milions d’anys

dimecres, 20/07/2011

Investigadors de la Universitat de Liverpool han descobert que les petjades del jaciment de Laetoli, a Tanzània mostren que els nostres avantpassats van començar a caminar fa 4 milions d’anys. Per estudiar-les, els científics han fet servir tècniques d’imatge similars a les que es fan servir per a veure el cervell.

 

Estudis anteriors van determinar que per l’habilitat a l’hora de fer força sobre el terra amb el dit gros i per recolzar la planta, els homínid havien començat a caminar feia 1,9 milions d’anys.  Segons els científics que han fet els nous anàlisis d’11 petjades d’Austrolopithecus afarensis, aquests estudis poden haver interpretat malament dades com  l’erosió del terra i altres factors ambientals.

 

La meitat de casos d’Alzhèimer s’evitarien eliminant 7 riscos

dimarts , 19/07/2011

M.L.F.-

Actualment, l’Alzhèimer afecta 33,9 milions de persones al món, però reduint set dels grans riscos associats a la malaltia es podrien evitar la meitat. Fumar, no fer exercici, la inactivitat mental, tenir la pressió alta, diabetis, obesitat i depressió augmenten el risc de patir la malaltia. Així  ho indica un estudi que publica avui la versió online de The Lancet Neurology, coincidint amb el congrés mundial sobre l’Alzhèimer que es celebra a París.

En els darrers anys, els científics estan dedicant molts esforços per trobar com frenar o endarrerir l’aparició de la malaltia. “Tenint en compte l’absència de tractaments, i que el assajos de fàrmacs prometedors en fase 3 han fallat, ha augmentat l’interès en identificar estratègies de prevenció”, diuen Deborah Barnes i Kristine Yaffe, de la Universitat de Califòrnia.

De fet, els investigadors han calculat que si la incidència d’aquests set riscos tan sols s’aconseguís reduir en una quarta part s’evitarien més de 3 milions de casos que hi ha actualment. Tenint en compte que, segons les previsions, els casos d’Alzhèimer es triplicaran en els propers 40 anys a causa de l’augment de la població i de l’esperança de vida, els casos que es podrien arribar a prevenir en un futur serien 9 milions.

L’estudi considera com a factor determinant el nivell cultural. A menor nivell cultural, menor conscienciació a l’hora de seguir hàbits més saludables. També influeix en que s’exercitin més o menys les habilitats cognitives. Son molts els estudis que recomanen la gimnàstica mental no tan sols com a eina de prevenció, si no també per a alentir la progressió un cop la malaltia ja s’ha diagnosticat. Per això, l’educació pot ser una de les millors aliades de la prevenció  d’aquesta i altres malalties.

 

 

Un robot infantil per a estudiar com aprenen els nens

divendres, 15/07/2011

Un consorci de científics europeus, entre ells un grup de la Universitat de Plymouth, a Anglaterra, ha creat un robot anomenat iCub amb el que esperen conèixer millor com aprenen els nens. També esperen que aquest millor coneixement sobre el desenvolupament cognitiu dels nens contribueixi a avançar en el camp de la intel·ligència artificial.

De moment, els científics estan treballant per a entendre els processos cognitius involucrats en que els nens petits estableixin associacions com vincular un objecte al seu nom. I estan intentant que el robot aprengui a fer aquestes associacions, mostrant-li diferents objectes que pot percebre gràcies a una càmera que porta incorporada.

Per saber més sobre el projecte podeu veure aquest video realitzat per la revista NewScientist.

 

Descobreixen un gran escull de corall a la Mediterrània

divendres, 15/07/2011

L’organització ecologista marina Oceana ha trobat un nou escull de corall blanc al mar d’Alboran, a 400 metres de profunditat i amb una extensió de més de 100.000 metres quadrats. Aquesta organització està explorant el fons marí de la Mediterrània amb l’expedició Oceana Ranger 2011.

Aquest escull, situat al sud-est, es troba sobre les estructures antigues de coralls morts que podrien tenir una alçada de més d’un metre i mig.

 

El director de recerca d’Oceana, Ricard Aguilar, ha destacat “la presència d’algunes espècies estranyes o poc conegudes, com els coralls bola, les esponges carnívores, els pops batials o la ratlla falsa-vela”. “No tan sols és un gran escull de corall, si no també extensos jardins de gorgònies, boscos de coralls negres o camps d’esponges de cristall, tots ells molt importants per la salut de la Mediterrània”.

Els coralls de profunditat es troben als ecosistemes éms vulnerables que han anat desapareixent a causa de la pesca d’arrossegament, als canvis de temperatura de l’aigua i altres factors.

Aquesta ONG ha manifestat que presentarà les dades a la Convenció de Barcelona perquè declari aquesta nova àrea marina com espai protegit. El seu objectiu és preservar els darrers esculls de corall i els ecosistemes de gran valor que encara es conserven.

Font: EFE

 

Els núvols multipliquen la contaminació lumínica

dijous, 14/07/2011

Els efectes de la contaminació lumínica son més grans quan la ciutat està coberta pels núvols. Als ambients naturals, els núvols fan la nit més fosca perquè no deixen passar la llum de les estrelles. Però a les zones urbanes, l’efecte és el contrari. El cel tapat reflecteix la llum urbana. Ara, un equip de científics alemanys han mesurat la magnitud d’aquest efecte. Quan hi ha núvols, “el cel urbà és tres cops més lluent que a les zones rurals i deu cops més lluent que la lluminositat de la ciutat en sí mateixa”, explica Christopher Kyba, físic de l’Institut de Ciències de l’Espai de la Universitat Lliure de Berlín i autor principal de l’estudi.

La contaminació lumínica afecta a l’ecosistema nocturn. Entre altres efectes, perjudica a espècies nocturnes i suposa un dispendi innecessari de recursos.

 

Desxifren el genoma de la patata

dilluns, 11/07/2011

Un consorci internacional de científics ha generat un nou mapa genètic de la patata que s’espera que sigui el full de ruta per a desenvolupar un nou tipus de patata ultra-nutritiva, capaç de créixer a regions on la terra i l’aigua són escasses i, a més, resistent a les plagues. Es tracta de que la nova patata que es pugui crear sigui una una alternativa alimentària per als països del tercer món. Els científics ja van presentar un primer esborrany al 2009. Ara, han començat a relacionar quins gens concrets estan relacionats amb certes propietats nutritives.

En el projecte participen 39 investigadors de 14 països. S’han centrat en dos tipus de patates. El primer esborrany, que recull el 95% dels gens del tubercle, es pot consultar a www.potatogenome.net.

 

Dissenyen un androide per l’Estació Espacial Internacional

dijous, 7/07/2011

 

En Justin és un androide que aviat ajudarà als astronautes de l’European Space Agency (ESA) que treballen als laboratoris de la Estació Espacial Internacional. Junt amb l’Eurobot rover, la seva feina consistirà en explorar la lluna i altres planetes. Els astronautes el comandaran a distància. S’espera que en dos o tres anys sigui capaç de fer els moviments que fa l’astronauta, que el comandarà  gràcies a que portarà un exoesquelet que cobrirà el seu braç i la seva ma. S’espera que així el robot pugui imitar fidelment a l’astronauta.