Arxiu del dilluns, 19/12/2011

Terres rares no tan rares

dilluns, 19/12/2011

Rareearthoxides.jpg L’any internacional de la química s’acosta a la fi i tinc la sensació de no haver-ho aprofitat gaire per parlar dels diferents elements. Per compensar, ni que sigui una mica, podríem recordar alguns elements amb noms poc freqüents i que, malgrat tot, fem servir habitualment encara que normalment no en som conscients.

Per exemple, segurament ara mateix esteu mirant una pantalla d’ordinador. Això vol dir que al davant hi teniu una certa quantitat d’Europi, un element químic que forma compostos fluorescents i que per això es fa servir per fer pantalles de televisió i d’ordinador. Aquest nom d’Europi no te gaire secret, el van posar en honor al continent europeu.

Un altre element que també hi ha a la pantalla és l’Itri. Per aconseguir els punts de llum vermella, s’aprofita la brillantor que adquireix un compost d’itri en resposta als electrons. El nom d’itri el van posar perquè es va descobrir a partir d’un mineral trobat al poble d’Ytterby, a Suècia. Per això el símbol químic de l’Itri és la Y.

L’ordinador té un disc dur, i allà, però també als auriculars i altaveus d’aparells com els telèfons mòbils hi ha uns imants que es fan amb Neodimi. La història d’aquest nom és curiosa. L’any 1841 van creure descobrir un element molt semblant al Lantà, un altre element que ja era conegut. Com que s’assemblaven molt , al nou li van posar de nom Didimi, que en grec vol dir bessó. Però anys després van veure que el didimi en realitat era una barreja de dos elements. Al primer el van barrejar com Praseodimi (el bessó verd) i a l’altre li van dir Neodimi (el nou bessó). Com que els van descobrir alhora, ja anava bé mantenir la referència als bessons.

I si voleu saber on trobem el Praseodimi, doncs us heu de fixar en vidres i esmalts. Si són de color grogós, segurament contenen Praseodimi. També n’hi ha en alguns projectors  de llum.

Si un dia us han de fer una imatge per ressonància magnètica o una tomografia d’emissió de positrons, abans de ficar-vos a la màquina en qüestió us injectaran alguna cosa per augmentar el contrast de les imatges i detectar millor els problemes que hi puguin haver. Doncs segurament aquest líquid de contrast contindrà Gadolini en la seva composició. El Gadolini es diu així perquè es va treure d’un mineral anomenat gadolinita, que alhora es diu així en honor a Johan Gadolin, un químic i geòleg finlandès.

Tots aquests elements formen part del grup química conegut com “terres rares”. Un nom curiós i enganyós. Semblaria que són poc abundants, però en realitat alguns són força d’abundants. El problema és que no es troben en grans acumulacions sinó que estan dispersos i combinats amb altres elements. Per això, quan els descobrien veien que mai eren gaire abundants enlloc. Però alguns és fan servir molt i per això arriben a tenir valor estratègic.

De manera que quan us parlin de terres rares, podeu treure el mòbil de la butxaca i comentar que probablement teniu per casa una certa quantitat de Neodimi, Europi i Ytri com a mínim.