Arxiu del dijous, 18/10/2012

Un planeta a l’estrella veïna

dijous, 18/10/2012

Eso1241b.jpg Alfa de Centaure està esdevenint un indret cada vegada més interessant al cosmos. Fa uns anys vaig llegir que la única gràcia d’aquesta estrella era el fet de ser la més propera a la Terra, però a part d’això, no destacava especialment. Però ves per on, ahir tots els medis de comunicació n’anaven plens ja que hi acaben de descobrir un planeta de mida similar a la de la Terra. Aquesta ha sigut la última curiositat, però en realitat, la cosa és encara més interessant.

El nom amb el que ens referim a la estrella indica que és la primera estrella, (la alfa) de la constel·lació del Centaure. Però quan es va analitzar amb més precisió es va veure que en realitat és un sistema estel·lar triple.

Les dues estrelles principals s’anomenen α-centauri A i α-centauri B. Són unes estrelles de mida modesta, similar a la del nostre Sol. La primera és una mica més gran i la segona una mica més petita, però les diferencies de mida no són exagerades. Viatgen per l’espai unides per la gravetat i girant una al voltant de l’altre completant una òrbita cada 80 anys. Estrictament giren al voltant d’un punt central entre les dues i estan separades entre elles per una distància que pot variar però que vindria a ser semblant a la que hi ha entre el Sol i Neptú.

El cas és que hi ha una tercera estrella molt més petita i menys brillant, que està molt més lluny i que sembla girar al voltant de les dues principals. En realitat encara hi ha algun dubte si realment hi està unida per la gravetat, però sembla que si. En tot cas, resulta que aquesta tercera estrella ara mateix està més propera a la Terra que les seves dues companyes, per això, a més del nom de α-centauri C, també és coneix com “Pròxima del Centaure”. És l’estel més proper al Sol que hi ha.

El nou planeta que han descobert gira al voltant de α-centauri B, de manera que el nom seria α-centauri Bb. Naturalment no l’han fotografiat sinó que han detectat com la presencia del planeta altera el moviment de l’estrella. Tota una filigrana tècnica. Com sempre, caldrà confirmar les dades, però de moment sabem que el planeta està situat molt a prop de l’estrella. Si fos el Sol, estaria més a prop que Mercuri. La Terra triga 365 dies a completar una òrbita, però α-centauri Bb triga només tres dies i un parell d’hores.

Tot plegat indica que, encara que l’estrella és més petita i menys brillant que el Sol, el nou planeta està fora de la zona màgica, el que els astrònoms denominen zona d’habitabilitat i que és aquella distància de l’estrella que permet l’existència d’aigua en estat líquid. De totes maneres, la presencia d’un planeta suggereix que n’hi poden haver més. Pel que estem veient a mida que descobrim més i més exoplanetes, és molt freqüent trobar sistemes amb diferents planetes, de manera que podem ser una mica optimistes. La presencia de la segona estrella fa que ja no sigui previsible trobar planetes llunyans, (com seria el cas de Júpiter, per exemple) però en orbites més semblants a les de la Terra si que n’hi poden haver. L’important és que això inclou la “zona d’habitabilitat”.

Un altre fet important és que, a mida que la tecnologia millori, arribarà un dia on podrem obtenir imatges dels exoplanetes. Imagino que quan sigui el moment, aquest veí estel·lar serà un dels primers indrets on enfocar la càmera. Total, “només” està a 4,2 anys llum de distància! Com que no hi ha estrelles més properes, segurament aquests serà el sistema estel·lar amb exoplanetes més proper que tenim. Si algun dia arribem a tenir oportunitat de fer viatges a les estrelles, alfa de centaure pot ser un dels primers destins a triar.

Això, però, difícilment ho veurem nosaltres. Fa un parell de dies comentava que el Voyager I està increïblement lluny i tot i així tot just està sortint del sistema solar. El límit imposat per la infranquejable velocitat de la llum fa els viatges interestel·lars molt complicats.  Per viatjar fins alfa centaure no en tenim prou amb una nova tecnologia. Ens cal una nova física!