Orques menopàusiques

Els humans, les orques i les balenes pilot comparteixen un intrigant tret en comú. Les seves femelles tenen la menopausa. És mes sorprenent del que sembla ja que en la immensa majoria dels animals van juntes la probabilitat de sobreviure i la fertilitat. Fins i tot en els nostres parents més propers, els ximpanzés, les femelles mantenen la capacitat reproductiva fins poc abans de morir. En canvi, les orques (Orcinus orca) perden la capacitat reproductiva cap als 50 anys, però poden viure fins més enllà dels 90. Una llarga etapa post-reproductiva, sobretot si la comparem amb els mascles, que rarament passen dels 60.

El motiu evolutiu que fa que la menopausa sigui l’excepció i no la norma sembla fàcil d’entendre. Des del punt de vista estrictament biològic, la finalitat dels organismes és reproduir-se. Una vegada completada aquesta funció ja no hi ha cap motiu que afavoreixi una marcada longevitat. En realitat és la menopausa la situació curiosa que requereix una explicació. I en el cas de les orques acaben de suggerir que potser estigui relacionat amb el fet que l’experiència de les femelles velles és important per afavorir la supervivència del grup. Per estudiar-ho han fet el seguiment de grups d’orques de la Columbia Britànica des dels anys 70 i han analitzat com condiciona la presència de femelles menopàusiques al seu comportament i supervivència.

La clau es la manera com s’estructuren els grups. En el cas de les orques, les femelles tenen un paper més important del que podríem pensar. La majoria de les vegades el grup està liderat per una femella en edat post-reproductiva. Els mascles prefereixen seguir les femelles i preferentment menopàusiques. Això és especialment marcat en èpoques en que hi ha pocs salmons, quan falta el menjar i la supervivència es fa més difícil. La mort de la mare multiplica per 3 les probabilitats de morir en les filles adultes i per 9 la dels fills adults. Tot plegat indica que el paper de la orca matriarca és determinant per la supervivència del grup.

La obvietat és que com més complexa és l’estructura d’un grup més important es trobar la manera d’aprofitar els coneixements adquirits al llarg de la vida dels seus membres. Els humans podem transmetre els coneixements amb la paraula i l’escriptura, però els animals com les orques han de fer-ho a base de compartir experiències durant tant temps com sigui possible. Especialment si, com en el cas de les orques, els grups mantenen la cohesió familiar. Això és molt menys important en grups amb una divisió de tasques diferent o en animals en els que les cries abandonen els grups per incorporar-se a altres o formar els seus propis.

Alguna cosa similar va passar en els humans en un passat remot? Després de tot també tenim tendència a formar grups endogàmics en els que els coneixements dels ancians poden ser profitosos per les cries. És temptador afirmar-ho i, de fet, podria ser, però de moment no es pot assegurar ja que no disposem de dades de com va anar la cosa abans de l’aparició del llenguatge.

La natura ha desenvolupat mecanismes per aprofitar l’experiència i els coneixements adquirits al llarg de tota una vida pels membres d’edat més avançada del grup. I en particular els de les femelles. Curiosament els humans actuals ens passem la vida dient que “la natura és sàvia” però tenim una tendència molt poc assenyada a ignorar el que ens indica. I és que si fóssim una mica més savis valoraríem molt més tot el que podem aprendre de les avies.

5 comentaris

  • Mirabilis

    13/03/2015 11:23

    Moltes gràcies per aquest article. A les dones ens falta un llarg camí per recórrer i tornar a ser com orques i balenes pilot. Tenen sort aquests animals: a cap mascle se li ha acudit tergiversar la seva societat i començar el patriarcat…

  • Daniel

    11/03/2015 20:09

    Caq¡rquinyol. I la diabla, que és més vella, ja ni t’ho explico.

    Pons. Estaria bé. Però sovint amb escoltar-les n’hi ha prou per descobrir tot un món que ignoràvem.

    Xavier: Bona aquesta!

  • Xavier Gil

    11/03/2015 13:46

    Sembla que ara haurem de dir “la natura és àvia”, sense la essa….

  • Pons

    11/03/2015 11:43

    Les àvies no podrien fer servir el twitter per transmetre’ns la seva experiència? Entre això i la wikipedia ja faríem.

  • Carquinyol

    11/03/2015 9:25

    Ja diuen que “Más sabe el Diablo por viejo que por Diablo” ;)