Arxiu del dilluns, 4/05/2015

Un misteri brilla a Ceres

dilluns, 4/05/2015

Primer el van considerar un cometa, després un planeta, després un asteroide i ara està a la llista de planetes nans. Si algun cos del sistema solar pot tenir dubtes sobre la seva identitat, aquest és Ceres. La seva òrbita cau de ple al cinturó d’asteroides i, de fet, és el més gran de tot el que hi ha en aquella zona. Però durant molt temps va ser un perfecte desconegut fins que va fa uns mesos va arribar-hi una missió, la sonda Dawn. Entre la Dawn a Ceres i la New Horizons apunt d’arribar a Plutó, és evident que els planetes nans estan de moda.

Però les primeres imatges que van arribar de Ceres han aconseguit deixar intrigats a tothom. El que podem veure és un petit planeta arrodonit, ple de cràters… i amb un parell de punts brillants al centre d’un d’aquests cràters. Per quin motiu brillen? Doncs de moment no ho sabem.

Al principi, quan les imatges es van processar durant el més de febrer, es va identificar un únic punt brillant. Eren imatges amb poca definició mentre la sonda s’acostava al planeta, però ja indicaven que alguna cosa a la superfície de Ceres brillava molt més que la resta. De fet, ja s’intuïa amb les imatges que havia obtingut fa anys el Hubble, però eren de baixa resolució. I quan la qualitat de les imatges va millorar, el misteri es va fer més gran. No era un únic punt sinó dos de molt junts, que es coneixen com el “punt 5″. Després, encara se’n va trobar un altre, més separat i proper al equador, el “punt 1″.

Els punts brillants no són idèntics. Quan es miren amb llum infraroja, el punt 1, el de l’equador, es veu marcadament fred, de manera que podria ser una zona de gel que reflectís la llum del Sol amb molta més eficiència que el terreny que l’envolta. En canvi, els dos punts que queden no mostren cap particularitat a l’infraroig, de manera que el gel és una explicació menys probable.

Per ara i ha un grapat de teories. Guèisers, planúries de sal, zones de gel, cristalls d’algun tipus, i naturalment els que hi veuen senyals extraterrestres. Potser aquests ja hi posen molta imaginació, però la veritat és que arribar a un planeta nan situat entre Mart i Júpiter i trobar que alguna cosa brilla a la seva superfície no deixa de ser, com a mínim, intrigant.

Caldrà esperar que la Dawn segueixi estudiant la superfície i apuntant amb més precisió la zona en concret. Mentrestant haurem de seguir especulant. És estimulant topar amb un bon misteri dels de veritat de tant en tant. Que coi deu ser el que hi ha brillant a Ceres?