Nobel de Fisiologia i Medicina; La lluita contra els paràsits

No totes les malalties les causen virus o bacteris. Hi ha molt tipus de paràsits amb els que els humans mantenim una lluita que s’arrossega es de fa segles. Una lluita sovint oblidada ja que al primer mon són malalties poc freqüents, però el nombre de víctimes de la malària, causada pel protist Plasmodium falciparum, és immens. I altres malalties també afecten milions de persones encara que els noms no ens siguin familiars per aquí. Si ens parlen de la Oncocercosi, la majoria posem cara d’estranyats. El nom comú “ceguesa dels rius”, tampoc ens diu gran cosa, però el cas és que hi ha més de divuit milions de persones afectades per aquesta malaltia causada per un cuc. Un nematode anomenat Onchocerca volvulus. I la Filariosi tampoc ens és familiar tot i afectar més de cent milions de persones. Aquesta és coneix amb el nom d’elefantiasi i també la causen uns cucs.

Contra aquestes malalties hi ha relativament pocs medicaments ja que afecten països pobres i, per tant, es dediquen pocs recursos a la recerca. De totes maneres, algunes eines per afrontar aquests reptes sí que tenim, i el Premi Nobel de Fisiologia i Medicina 2015 s’ha concedit a la lluita contra aquestes malalties.

La meitat se l’han repartit l’irlandès William C. Campbell i el japonès Satoshi Ōmura. Ōmura es va dedicar a fer cultius de diferents soques de Streptomices, un tipus de bacteris que viuen al terra, per buscar els que fabriquessin compostos amb propietats contra altres microorganismes. Després de purificar uns quants milers de tipus diferents, va triar els cinquanta cultius que semblaven més prometedors. El següent pas el va fer en Campbell, que a partir d’aquests cultius va purificar un compost, l’Avermectina, que va resultar ser molt efectiu per tractar malalties causades per cucs. L’avermectina bloqueja la transmissió dels impulsos nerviosos en els nervis dels invertebrats (però no en els dels vertebrats). A partir d’aquest compost el van modificar químicament per fabricar la Ivermectina, que encara és més potent i que ara és el tractament de referència per aquestes malalties.

L’altra meitat del premi l’ha guanyat una dona, la xinesa Youyou Tu (inevitablement es faran bromes amb aquest nom). En aquest cas es tracta de la lluita contra la malària i la història comença amb un projecte militar xinés que es va desenvolupar durant la guerra del Vietnam. El projecte 523 pretenia reclutar investigadors per buscar, entre les plantes conegudes per la medicina tradicional xinesa, productes que fossin útils per combatre la malària. Si fa no fa, el mateix que van fer els anglesos amb la quinina. I és que a cap exèrcit li serveixen els soldats si estan malalts.

Dins d’aquest projecte, la Youyou Tu va treballar amb una planta, l’Artemisia annua, i en va descobrir un producte prometedor que es va anomenar Artemisinina. Una feinada llarga i complicada. Inicialment la comunitat mèdica no en van fer gaire cas perquè per l’estructura química de la molècula semblava que seria poc estable. La desconfiança entre els xinesos i els occidentals tampoc va ajudar. Però mica a mica, les proves van anar demostrant la seva eficàcia. Igual que amb l’Avermectina, també s’han desenvolupat modificacions de la molècula per fer-la més eficient i, des de l’any 2006, és el medicament de referència per tractar la malària. Això sí, cal prendre’l combinat amb altres medicaments per evitar que apareguin resistències, igual que passa amb els antibiòtics.

Aquest premi és notable en un altre sentit. Ara les dones ja van començant a ser reconegudes pel comitè Nobel, però encara és destacat que una dona el guanyi (sospito que aquest any no serà la única). Però a més, la Youyou Tu es la primera persona de la Xina honorada amb el premi.

(He de dir que no sé si el nom correcte és Youyou Tu, o Tu Youyou; Ho he trobat escrit de les dues maneres, i el cas és que amb els noms i cognoms xinesos sempre em faig un embolic. Si algú m’ho aclareix, li estaré agraït)

6 comentaris

  • Daniel Closa

    06/10/2015 23:07

    Ells van ser els que van trobar les primeres de la família, l’any 1975.

  • Manel Ros

    06/10/2015 22:44

    Algunes avermectines (exactament, l’abamectina) s’utilitzen des de fa molt anys com insecticides i acaricides.

    No em queda clar si els nous Nobels van ser els primers obtentors de la família de les avermectines o només del tipus d’avermectina específic per al tractament de malalties causades per cucs.

  • Daniel Closa

    06/10/2015 20:45

    Home! La malària son dos cents milions d’afectats i un milió i mig de morts… cada any!

  • JordiMB

    06/10/2015 17:11

    100 milions de persones? I els girem la cara només perquè no tenen diners? Vivim en un món molt injust, tant de bo aquest premi ajudi en alguna cosa.

  • Daniel Closa

    06/10/2015 14:33

    Sí. Ja m’ho han confirmat. Aleshores, el comitè Nobel no ha posat correctament el nom i la Wikipedia sí.

  • Pons

    06/10/2015 8:43

    Pel què he entès en la wiki sembla que “Tu” es el cognom però el xinesos son tan estranys que posen el cognom davant del nom.