Arxiu del dilluns, 29/02/2016

L’experiment dels bessons a l’espai

dilluns, 29/02/2016

Si tot va bé, demà aterrarà una nau Soyuz provinent de la estació espacial internacional i dos astronautes posaran punt i final a una estada d’un any a l’espai. En retornar, l’americà Scott Kelly i el rus Mikhail Korniyenko hauran passat 342 dies sotmesos a les condicions d’aïllament, ingravidesa, radiació, estrès, i tot el que implica la vida a l’espai. Es tracta de l’experiment “ISS year long mission” que busca estudiar a fons els efectes de períodes llargs a l’espai cara a afrontar el viatge a Mart.

Els dos astronautes han servit de conillets d’índies i els han fet tota mena de proves, però el cas de l’americà és especialment interessant. L’Scott Kelly té un germà bessó, en Mark Kelly, que també va ser astronauta i que també participa en un experiment paral·lel, el dels bessons a l’espai. En Mark servirà de control per comparar els efectes d’un i altre després de passar l’any a l’espai. La gràcia és que tots dos tenen la mateixa genètica i només els diferencien els petits canvis que inevitablement es van acumulant al llarg dels anys.

A partir del retorn es compararà els seus genomes, la composició proteica de la sang, el tipus de metabolisme, els canvis psicològics, la composició de les femtes per avaluar els efectes en la flora intestinal, el rendiment en tests intel·lectuals i psicològics, l’estructura de l’esquelet i tot el que els passi pel cap als científics de la NASA.

La protecció contra la radiació espacial que es fa servir és suficient per prevenir danys en el genoma? Aviat ho podrem saber. La nutrició dels astronautes modifica de manera irreversible el microbioma? Ho veurem quan comparem als dos germans. El rendiment físic i mental queda molt afectat? Triga molt a recuperar-se? Fins ara veiem el que passava en altres astronautes, però no hi havia un astronauta idèntic per comparar.

En realitat, quan he vist les fotos dels dos, tampoc són tan idèntics. A part del bigoti que porta en Mark, (el que s’ha quedat a la Terra) la semblança entre els dos és alta, però no extraordinària. Un recordatori que, a més dels gens, hi ha altres coses que influeixen en com som.

El cas del Mark també és ben interessant. La seva carrera ha anat molt paral·lela a la del seu germà. També va ser Capità de la marina dels Estats Units i astronauta de la NASA. Va fer algunes missions amb el transbordador espacial fins que al 2011 va deixar de volar. També resulta que és el marit de la congressista Gabrielle Giffords, que va patir un atemptat a Tucson el gener del 2011 que gairebé li va costar la vida. En Mark s’estava entrenant per la seva última missió a l’espai i durant un temps no va estar clar si s’enlairaria o si posarien algú altre en el seu lloc. Finalment, quan la seva dona va millorar, va poder embarcar-se com a comandant de la missió STS-134, la penúltima dels transbordadors espacials.

L’estudi dels bessons no serà el més llarg que s’ha fet a l’espai, ni el més complex, però serà el que tindrà el millor sistema de control per interpretar les dades. Malgrat que amb un únic cas tampoc es pot generalitzar massa, serà un pas tremendament important per esbrinar el que li passa al nostre cos quan passem llargues temporades a l’espai. Un coneixement imprescindible de cara a embarcar-nos en viatges i exploracions de llarga durada.