Llums a Ceres; misteri resolt

Fa un any comentava el misteri dels punts brillants detectats a Ceres, el més grans dels asteroides o el més proper dels planetes nans. Aquells punts s’havien detectat feia temps, però quan la sonda espacial Dawn s’hi va apropar i els va fotografiar en detall va resultar impossible deixar d’especular amb el seu origen. Uns llums brillant al bell mig d’un cràter, anomenat Occator, que destacaven com un polze trencat i que no semblaven tenir cap explicació satisfactòria.

Per descomptat, la hipòtesi de la base extraterrestre no va trigar a circular per internet, però al món real semblava més aviat improbable. Activitat volcànica, gel, guèisers, cristalls i dipòsits de sal eren les opcions més versemblants, però calia esbrinar que eren i entendre com s’havien format. I finalment sembla que es va fent llum sobre el tema. El que brilla a Ceres sembla que és sal.

Per esbrinar-ho es va aprofitar que la Dawn anava orbitant Ceres a distàncies cada vegada més curtes i es van poder obtenir imatges més detallades que una vegada processades van permetre veure molt millor l’aspecte que tenia el gran punt brillant. No era cap instal·lació alienígena, és clar. Semblava un material blanc escampat per les parets d’un monticle situat a l’interior del cràter. Quan van analitzar el que hi havia en la tènue atmosfera d’aquella zona van detectar-hi molècules d’aigua que escapaven quan el sol hi incidia. I la llum emesa per aquella superfície blanca tenia característiques que coincidien amb les del sulfat de magnesi hexahidratat (MgSO4·6H2O) .

També sabem coses sobre l’interior de Ceres. Per la seva densitat, sembla que a l’interior conté una quantitat important d’aigua. Es donava per fet que seria gel ja que les temperatures del planeta són massa fredes per permetre l’aigua líquida. I el fet que la superfície blanca estigui escampada cobrint una elevació del terreny fa pensar en una mena de surgència, similar a un guèiser.

De manera que el que sembla que ha passat a Ceres és que algun meteorit o algun objecte similar hi va impactar i va causar una esquerda en la seva superfície. Això va permetre que part de l’aigua rica en sals que hi ha just sota les primeres capes de material sortís disparada i s’escampés al voltant de la zona d’impacte. Sense atmosfera l’aigua d’aquesta salmorra es va sublimar, va passar directament a vapor i es va perdre, però les sals es van quedar a la superfície, generant una mena de salar com els que hi ha en alguns indrets de la Terra. Aquestes sals, aquest sulfat de magnesi, reflexa molt  la llum solar i a les imatges apareix com una taca brillant.

No n’hi ha només una. De fet, se n’han trobat moltes més de menors, i sempre associades a cràters o restes d’impactes, de manera que els astrònoms estan força convençuts de la explicació. Tot i així, queden coses per entendre i detalls per confirmar tot això, però el misteri inicial sembla resolt de moment. I cal dir que les fotos aconseguides d’Occator mentrestant són realment precioses.

5 comentaris

  • Daniel Closa

    13/04/2016 18:37

    Per aquesta han fet dues imatges. Una a mínima exposició per captar les sals i una a exposició normal per captar el terreny. Després les han acoblat i… bingo! Imatge espectacular

  • Joan Codina

    13/04/2016 9:53

    I cada cop millors imatges!! És increïble!!

  • Daniel Closa

    13/04/2016 9:34

    Carquinyol. No. Jo tampoc hauria apostat per les sals.

    Pons: Per descomptat!

  • Pons

    13/04/2016 9:06

    A mi no m’enganyen! La sal l’han posat els extraterrestres!

  • Carquinyol

    13/04/2016 7:51

    Un misteri menys sembla ser, redéu, jo no hagués dit mai que allò pugués ser per culpa de sal !

    Bé, de moment Ceres opta al títol de planeta nen més ‘salat’ !!! ;)