Arxiu del divendres, 13/10/2017

Anells llunyans

divendres, 13/10/2017

Els planetes nans són aquells cossos  celestes massa petits per ser considerats planetes, però massa grans per tractar-los de simples asteroides. Una definició potser poc precisa, però de moment és la que tenim i que evita que la llista de planetes del sistema solar creixi desbaratadament. Plutó és el més famós i controvertit, ja que va perdre l’estatus de planeta. En canvi, Ceres també és un planeta nan i aquest va millorar la seva classificació ja que abans era considerat un asteroide. Els altres tres que coneixem per ara estan orbitant més enllà de Neptú i s’anomenen Eris, Makemake i Haumea.

Aquests dies s’ha parlat de Haumea ja que s’acaba de descobrir que al seu voltant hi ha un anell amb una estructura similar a la dels anells de Saturn, tot i que a escala molt mes petita. El descobriment es va fer amb les dades obtingudes a principis de gener, quan Haumea havia de passar just pel davant d’una estrella. Aprofitant l’avinentesa un grapat d’observatoris van apuntar els telescopis en aquella direcció, per mesurar el lleu enfosquiment que experimentaria quan Haumea creués per davant.

Les dades van permetre millorar el coneixement que teníem del petit planeta. Ja sabíem que era molt allargat degut al ràpid ritme al que gira. Un dia a Haumea dura quatre hores. També es va establir que la seva densitat és similar a la de Plutó, més elevada del que es pensava. A més a més, s’ha vist que no té atmosfera significativa. Però el més destacat va ser que l’ocultament mostrava el patró característic del que presenten els planetes amb anells.

Durant un temps es va pensar que Saturn devia ser una fenomen particular i excepcional, però ara ja tenim clar que els sistemes amb anells són relativament freqüents. Júpiter també en té i Neptú el te incomplert. Però també planetes petits mostres anells. Chariklo i Quiró són “planetes menors” (una altra categoria pels que encara són més petits) que també tenen anells malgrat les seves reduïdes dimensions. Però l’anell d’Haumea es el primer que detectem en els planetes nans que orbiten més enllà de Neptú.

Aconseguir les dades va ser d’aquelles coses en les que gairebé resulta més complicat organitzar dotzenes d’observatoris d’arreu del món que no pas disposar de la tecnologia necessària. Aquesta vegada ho han coordinat des de l’Institut d’Astrofísica d’Andalusia, a Granada, però hi ha participat equips de tot el món.

En tot cas, això fa que l’antiga idea de que més enllà de Plutó podrien haver-hi altres cossos orbitant el Sol, però que serien petits i poc interessants es demostri cada vegada més errònia. Els planetes nans tenen satèl·lits, anells, formes variades, composicions diverses i tot el que pot fer feliç un físic planetari per anar investigant i fent troballes sorprenents tota la vida.

Sembla clar que encara ens queda molt per descobrir del nostre propi sistema solar.