Un nom per un destí

Recordeu la New Horizons? És la sonda que va explorar el planeta nan Plutó després d’un viatge de deu anys de durada. La visita va ser curta ja que la enorme velocitat a la que es desplaçava feia impossible aturar la nau, de manera que durant uns pocs dies va estudiar el sistema Plutó–Caront, i tot seguit va continuar el seu viatge, llençada cap al cinturó de Kuiper. Això és una zona de l’espai que hi ha més enllà de Neptú  per on s’han detectat més de 800 objectes celestes. Plutó en seria un d’ells, el més proper, però n’hi ha molts més.

El cas és que quan la New Horizons va abandonar Plutó, es va triar un d’aquests objectes com a següent objectiu per explorar. Era una tria una mica a l’atzar ja que de Plutó en sabíem moltes coses, però dels objectes del cinturo de Kuiper no en sabem gaire res. En tot cas, en van triar un que agafés aproximadament de camí, van corregir la trajectòria de la nau per encarar-lo i van batejar l’objectiu amb el poc imaginatiu nom de PT1 (per “potential target 1” o “objectiu potencial 1).

Aquest nom no tenia massa sentit i poc després el van catalogar com “(486958) 2014 MU69”. El cas és que això segueix sense tenir gaire gràcia, especialment si és un cos que estem a punt d’explorar. De manera que la NASA ha obert una convocatòria per triar un malnom per el nou destí de la New Horizons. En una pàgina web poden anar a votar les propostes de noms que s’han fet per l’objecte que al gener del 2019 podrem observar amb detall.

Una curiositat és que molts noms són dobles o permeten duplicitat. Això és perquè aquest any va haver-hi un ocultament. L’orbita que seguia (486958) 2014 MU69 el va fer passar per davant d’uns estels i uns quants telescopis van seguir com la llum dels estels quedava tapada. La sorpresa va ser que la manera com els estels van quedar ocults suggeria que no es tracta d’un planeta rodonet, com és el més habitual sinó que hi havia dos nuclis diferenciats. Això indica que es tracta de dos cossos orbitant un al voltant de l’altre o que es un objecte binari de contacte, com li passava al cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko que l’Agencia espacial europea va estudiar mb la missió Rosseta i on va fer aterrar la sonda Philae.

La llista de noms per triar no és massa llarga i encara se’n pot afegir algun altre. Si teniu una idea genial de com batejar un planeta (que potser sigui doble) encara els podeu proposar. I si us fa gràcia contribuir a posar el nom a l’objecte que la New Horizons explorarà en poc més d’un any, podeu votar fins a finals de mes.