James Weeb, el malson de la NASA

Si repassem les missions espacials més conegudes notarem que cada una té una característica que la fa única. Les Voyager van ser les primeres a explorar els gegants de gas i a sortir del sistema solar. El Hubble és el telescopi que ha ofert les millor imatges de l’Univers. L’Opportunity, l’Spirit i el Curiosity són els robots que roden per la superfície de Mart. La New Horizons ens va dur fins Plutó. Les Apol·lo a la Lluna…

I ara n’hi ha una altra que ja ha guanyat la seva marca particular abans i tot d’iniciar la missió. El telescopi espacial James Weeb, el substitut del Hubble, està esdevenint una de les missions més ruïnoses de la NASA.

És trist quan les notícies d’una missió no tenen a veure amb la ciència sinó amb el preu, els retards i les complicacions, però el telescopi James Weeb està aconseguint triomfar en totes les categories dolentes. En teoria havia d’enlairar-se l’any 2014 amb un cost d’uns mil milions de dòlars. Encara està a Terra i no s’espera que s’enlairi fins al 2020, i el pressupost ja passa els vuit mil milions de dòlars.

Val a dir que la missió és d’una complexitat difícil de superar. És un telescopi gegant que treballarà observant l’Univers en el rang de l’infraroig. Això ja és una diferencia amb el Hubble, que treballa en l’espectre visible. També són diferents les mides. El James Weeb és molt més gran. Tant, que no es pot posar dins de cap coet tal qual i cal enviar-lo a l’espai “plegat”.

Treballarà fent servir un mirall (en realitat un grup de miralls) de sis metres i mig de diàmetre, que és una barbaritat. Per comparar, el del Hubble “només” fa dos metres i mig. Això farà que les seves capacitats com a telescopi siguin extraordinàries.

Ah! Però hem dit que treballa en l’infraroig, i això vol dir que les fonts de calor poden interferir molt. De manera que cal que treballi a l’ombra. Per això porta una mena de para-sol que barrarà el pas als raigs de Sol i evitarà que s’escalfi. Però com que el mirall és molt gran, el para-sol ha de ser immens. Aquesta és la peça que viatjarà plegada i que quan arribi a lloc s’haurà de desplegar automàticament com si fos un origami.

Encara més. Tot el sistema ha de funcionar a la primera. Així com quan el Hubble va tenir problemes es va poder enviar la llançadora espacial a reparar-lo, el James Webb estarà molt més lluny. Més enllà de la Lluna. En un punt anomenat Lagranje 2. Totalment fora de l’abast de cap missió. Que funcioni malament no és una opció.

Tot plegat requereix una tecnologia portada al límit. A més, les empreses encarregades de parts de la construcció han et el que s’acostuma a fer. Dir que el fabricaràs per pocs diners i després anar augmentant el preu i endarrerint l’entrega per causa d’imprevistos. Des de bon començament hi ha hagut errors de disseny, errors humans, errors de previsió… tot plegat ha convertit el James Weeb en la joia de la corona més cara que ha tingut la NASA.

I com que el pressupost és el que és, no els ha quedat altre remei que anar cancel·lant altres missions per poder seguir pagant el sobrecost del telescopi. Per això està esdevenint una de les més odiades entre els amants de l’exploració espacial. L’entusiasme pel que podrà fer el telescopi queda enfosquit pels recursos que va consumint i que impedirà que altres missions tinguin lloc. D’altra banda, tampoc poden anar endarrerint eternament la missió o la novíssima tecnologia que fan servir haurà esdevingut obsoleta.

Però l’estratègia no és cap novetat. Han seguit abocant-hi tants diners que ara ja no es pot aturar (tot i que amb en Trump al poder mai se sap que pot passar). En tot cas només queda creuar els dits i esperar que finalment l’any 2020 el posin en marxa. Aleshores tornar a creua encara més els dits i esperar que quan arribi a Lagranje 2 tot funcioni correctament. I finalment, només faltarà asseure i gaudir dels descobriments que vagi fent.

3 comentaris

  • Daniel Closa

    20/06/2018 12:45

    Josep M. És una descripció quasi perfecte

    Pons. Com t’escoltin els enginyers de la NASA veuras! :)

  • Pons

    20/06/2018 11:34

    Va nois, que només es un telescopi, ni que estiguessim construint una Estrella de la Mort

  • Jsoep Ma

    20/06/2018 10:08

    El telescopi James Webb ve a ser el forat negre de la investigació, xucla els recursos d’arreu.