Arxiu del dimecres, 4/09/2019

Wasabi i fum de cotxe

dimecres, 4/09/2019

“Receptor de wasabi”! Els científics tenen un puntet de bromista quan es posen a triar noms per les coses i quan vaig sentir parlar d’una proteïna anomenada “Receptor de wasabi” de seguida em va cridar l’atenció. Per descomptat no és que l’evolució hagi generat una proteïna que s’uneixi a l’extracte de wasabi per fer que la gastronomia guanyi en sofisticació. En realitat és una proteïna a la qual sí que s’hi uneix algun component del wasabi, però moltes coses més i, per descomptat, té una funció més que interessant.

De fet, el nom oficial no és receptor de wasabi sinó TRPA1, per les sigles en anglès de Transient Receptor Potential Ankyrin 1. No cal dir que aquest nom és bastant menys excitant. Es tracta d’una proteïna receptora, és a dir, una que està enganxada a la superfície de les cèl·lules i que, quan s’hi uneixen determinades molècules, envia un senyal dins la cèl·lula per activar-la. En el cas de TRPA1, el que l’activa són agents irritants. Molts tipus diferents d’irritants.

El fum del tabac us fa tossir? Hi ha productes de neteja que us fan plorar? L’olor de coses com l’all us sembla irritant? Molesta el fum dels cotxes? El wasabi us genera picor al nas? Tot són respostes similars, ja que tots són productes que en la seva composició tenen alguna molècula que s’uneix a TRPA1 present a la superfície de determinades neurones que aleshores saben que hi ha agents irritants a l’ambient. Això fa que es posi en marxa mecanismes de defensa com la tos, la irritació a la gola i les ganes de sortir a respirar aire fresc, glopejar aigua o qualsevol altra activitat que faci desaparèixer allò que podia danyar les cèl·lules.

TRPA1 és una mena de sensor de productes químics relativament poc específic que ens alerta quan entrem en contacte amb agents irritants de molts tipus diferents.

Com que la sensació d’irritant pot arribar a ser dolorosa si és molt intensa, alguns animals ho han aprofitat per fabricar toxines de defensa. Hi ha escorpins que el seu verí activa el receptor del wasabi de manera que fa molt mal i permet mantenir allunyats als potencials depredadors. De fet, hi ha línies d’investigació mirant d’entendre el mecanisme per poder trobar nous tractaments contra el dolor.

Podríem pensar que si TRPA1 deixés de funcionar ens estalviaríem molèsties i dolor però, ai!, les coses no són així. En realitat s’ha vist que hi ha famílies que presenten dolor crònic o molt recurrent i que la causa és una mutació en TRPA1. El motiu és que moltes mutacions fan que les coses deixin de funcionar, però en aquest cas fan que funcioni massa. És com tenir el senyal d’alarma del detector d’incendis constantment connectat encara que no hi hagi foc.

Reconec que jo no sóc gaire amant del wasabi. En realitat de qualsevol cosa que piqui gaire. Però el nom i els secrets del receptor del wasabi els trobo fantàstics. I també reconec que és una sort que triessin el nom de wasabi. Seria molt pitjor si haguessin triat dir-li “receptor del fum del cotxe”.